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'검은사막' 흥행시킨 펄어비스...한국 게임사 큰 족적 남긴 10년의 발자취

PC MMORPG ‘검은사막’을 통해 글로벌 시장을 공략하고, 모바일 버전 ‘검은사막 모바일’을 통해 모바일 시장까지 섭렵한 국내 개발사가 있다. 심지어 자신들보다 훨씬 오래 된 해외 게임사를 인수하고, 게임의 성과로 코스닥 상장까지 이룬 회사가 있다. 바로 펄어비스다.

펄어비스는 지금으로부터 10년 전인 2010년 9월 신생 게임사로서 첫 발을 디디고 경기도 평촌 지역에 터를 잡았다. 여기에는 가마소프트의 ‘RYL’, NHN게임스에서 ‘R2’와 ‘C9’ 등 PC 온라인 액션 RPG 개발을 총괄해온 김대일 PD와 언론 출신 윤재민 대표가 함께 했다. 펄어비스(PEARL ABYSS)란 심해 속의 진주를 찾아 탐험한다는 의지를 담은 이름이다.

당시에는 온라인 게임의 수요가 급증하는 시기였고, 심지어 포화가 되었다는 말이 나올 정도였다. 그리고 해외 온라인 게임 시장을 개척하기 위해 많은 업체들이 도전하고 있는 상황이었다. 이에 펄어비스는 넓디넓은 글로벌 시장이라는 심해 속에서 흥행 대작이라는 진주를 찾기 위해 첫 발을 디딘 셈이다.

그 핵심은 첫 게임인 PC MMORPG ‘검은사막’이었다. 펄어비스는 무엇보다 외산 엔진이 아닌 자체 엔진인 검은사막 엔진을 만들고, 이를 기반으로 게임을 개발한다는 것에서부터 화제를 모았다. 

상용화된 외산 엔진은 많은 부분들이 구축되어 있고 개발이 쉬우며, 많이 쓰이는 만큼 개발자를 구하는 부분 등 여러가지로 이점이 있다. 하지만 엔진마다 장단점이 있기 때문에 개발자나 회사가 원하는 게임을 완벽하게 구현하는데에는 다소 부족함이 있다.

반면 자체 엔진은 원하는 기능과 게임을 완벽하게 구현해낼 순 있지만, 엔진 자체를 만드는 난이도가 높고 범용성이 부족해 개발자를 구하기 힘든 단점도 있다. 하지만 김대일 대표는 MMORPG를 위한 자체 엔진의 필요성을 내세우며 엔진 개발을 진두지휘했다. 

그 결과로 만들어진 검은사막 엔진의 장점은 높은 퀄리티는 물론 개발자가 처음 접해도 빠른 습득이 가능하다는 것이었고, 이것은 빠른 개발 속도를 뒷받침했다. 그 덕에 엔진과 게임의 개발이 동시에 진행됐고, 창업 1년만에 검은사막의 프로토타입을 완성시키는 결과를 낳았다.

검은사막은 중세 콘셉트의 세계관을 가진 심리스 방식의 MMORPG다. 콘솔 게임 수준의 뛰어난 그래픽과 캐릭터 퀄리티에 김대일 PD 특유의 전투 액션 및 타격감, 그리고 대규모 공성전과 교역, 탐혐, 생활 콘텐츠 등을 결합시켰다. 

이에 따라 서비스 전부터 기대감이 커졌고. 업체들은 앞다퉈 펄어비스 투자를 타진했다. 김대일 대표의 전 직장이었던 NHN게임스는 펄어비스에 지분 투자를 단행한 것. 웹젠도 지분투자를 진행했지만 최종 무산됐다.

국내가 아닌 해외 지역의 퍼블리셔가 먼저 결정된 것도 화제였다. 펄어비스는 2012년 7월 게임온과 일본 지역 퍼블리싱 계약을 맺었는데, 다수의 한국 게임을 들여와 성공시켰고 과거에 인연이 있었던 게임온인 만큼 가장 먼저 퍼블리셔가 정해졌다. 그 이후에도 러시아, 북미/유럽, 남미, 중국 등 전 세계 진출을 위한 계약이 속속 진행됐다.

국내 퍼블리셔 선정도 의외의 결과였다. NHN이 투자했기에 우선 협상권을 가지고 있었고, 그 외 다수의 업체들이 손을 뻗었지만, 최종 승자는 다음게임이었다. 2012년 게임 퍼블리싱 사업에 뛰어든 다음게임이 적극적인 구애를 펼친 결과였다.

그리고 2014년 12월 정식 서비스를 실시하며 국내에 첫 선을 보이게 되고, 이후 2015년 5월 일본, 10월 러시아, 2016년 3월 북미/유럽 등 글로벌로 뻗어나가기 시작했다. 진출하는 국가마다 좋은 반응을 얻었고, 2017년 기준 세계 온라인 게임 매출 기준 TOP 10에 드는 성과를 거두며 검은사막 IP(지적재산권) 확장의 원동력이 된다.

게임 서비스가 본궤도에 오르자, 적극적인 인재 영입에 나섰다. 퍼블리셔였던 다음게임에서 함께 게임을 서비스했던 주요 관련 핵심 인력들을 차례차례 영입해 회사를 키웠다. 그리고 김대일 대표 본인은 이사회 의장으로 자리를 옮겨 개발로 복귀하고, 전문경영인 체제로 전환해 정경인 대표가 취임, 지금까지 회사 경영을 이끌고 있다.

본격적으로 글로벌 공략을 하기 위한 준비가 시작된 것도 이때였다. 2016년 11월에 대만을 시작으로 홍콩, 싱가폴, 일본, 네덜란드, 미국, 아이슬란드 등 다양한 국가에 법인을 설립하며 원활한 글로벌 서비스를 위한 전초기지로 활용하고 있다.

검은사막의 글로벌 흥행을 이뤘지만, 글로벌 일류 게임사가 되겠다는 목표를 더 빨리 이루기 위해 펄어비스는 기업공개(IPO)를 추진, 2017년 9월 코스닥 시장에 입성하며 자금을 확보했다. 그리고 그 자금으로 IP와 기술력 확보를 위해 네트워크 엔진 업체 프라우드넷을 2017년 인수하고, ‘이브 온라인’으로 유명한 CCP게임스를 2018년에 인수하는 등 적극적인 투자 행보를 펼쳤다.

이를 기반으로 펄어비스는 검은사막 IP 확충과 콘솔과 모바일 플랫폼 진출을 위해 검은사막 엔진의 멀티플랫폼화를 도입해 진행했다. 그 결과 Xbox One, PS4 등 콘솔 플랫폼을 통해 ‘검은사막’을 선보였고, 모바일 플랫폼에 최적화된 콘텐츠를 탑재한 ‘검은사막 모바일’을 2018년에 출시, 원작을 뛰어넘는 실적을 거두게 된다.

펄어비스의 매출은 2015년 217억원을 기록했지만 글로벌 진출 성과가 더해지면서 매출이 급등했다. 2016년에는 3배 가까이 늘어난 622억원을 기록했고, 2017년에는 2배 가까이 늘어난 1,172억원을 기록했다. 여기에 검은사막 모바일의 성과가 더해진 2018년에는 4,048억원, 2019년에는 5,359억원을 기록하는 등 승승장구했다.

이런 성과는 글로벌 시장에 직접 진출하는 케이스를 늘려 글로벌 개발사로서의 입지를 강화하는 펄어비스의 행보 덕분이다. 검은사막의 경우 지난 2019년 5월부터 국내를 비롯한 주요 국가들의 서비스를 자체 서비스로 전환하고 있는데, 이를 통해 더욱 원활한 업데이트 및 고객 지원을 이뤄내고 있다. 검은사막 모바일의 경우에는 일부 국가를 제외하고는 대부분 직접 서비스를 진행 중이다.

고퀄리티 게임이 나오기 위한 투자도 아끼지 않고 있는데, 그 중심에는 직원에 대한 투자가 있다. 업계 최고 수준의 연봉을 지급하는 것에 더해 주거비용과 자녀 양육비-학자금, 가족 상해보험과  치과진료비용은 물론 난임부부 지원과 결혼정보회사 가입 지원, 반려동물 보험 지원, 가사청소 지원, 기념일 적용대상 확대 등 차별화된 복지도 제공 중이다. 그리고 게임 업계 최초로 포괄임금제를 폐지하기도 했다.

시설에 대한 투자도 거침없다. 129개의 카메라가 설치된 3D 스캔 스튜디오 시설과 캐릭터의 움직임을 담아내는 모션캡쳐 스튜디오 시설, 오디오실과 음향을 만들어내는 폴리 레코딩 스튜디오 등에 상당한 돈을 들어 구축했다. 그리고 지하 5층, 지상 15층 규모로 약 1,600명 이상을 수용할 수 있는 신사옥을 경기도 과천에 짓고 있으며, 오는 2022년에 입주할 예정이다.

그만큼 직원의 숫자도 급격하게 늘었다. 창업 당시 10명도 되지 않던 펄어비스의 직원 수는 해외 법인을 제외하고도 2020년 상반기 기준 777명에 달한다. 그리고 원활한 글로벌 서비스를 위해 로컬라이제이션센터를 설립, 다양한 국가의 외국인 직원을 채용해 빠르고 정확한 현지화 서비스를 제공하고 있다. 지금은 여러 건물에 나누어진 채 근무하고 있지만, 신사옥에 입주하면 업무 효율은 더욱 증가할 예정이다.

이처럼 10년간 펄어비스는 작은 개발사에서 9월 기준 시가총액이 약 2조 5천여억원으로 코스닥 순위 11위에 랭크될 만큼 대형 기업으로 성장했다. 펄어비스보다 훨씬 오래 전에 설립되어 상장된 컴투스, 웹젠, 넥슨지티, 네오위즈, 위메이드보다 시가총액이 훨씬 높다. 게다가 최근 정부가 선정한 뉴딜 정책의 4대 산업 중 게임이 선정되고, 그 선봉에 서는 3개 상장사 중 하나로 펄어비스가 선정될 만큼 그 위상은 커졌다.

펄어비스는 그 위상을 더욱 키워가기 위해 기존 흥행작인 검은사막 IP 이외의 게임들에 대한 개발을 진행 중이고, 그 중심에는 새롭개 개발 중인 차세대 게임 엔진이 있다. 여기에는 ‘카운터스트라이크’의 아버지라 불리는 민 리를 영입해 개발 중인 오픈월드 슈팅게임 ‘플랜8’과 판타지 세계관의 MMORPG ‘붉은사막’, 그리고 캐주얼 스타일의 오픈월드 MMO 어드벤처 게임 ‘도깨비’ 등이 있다. 이들 게임은 모두 PC와 콘솔 플랫폼을 통해 글로벌 유저들과 만날 예정이다.

펄어비스는 향후 5~10년을 내다보고 만들고 있는 차세대 게임 엔진과 다수의 신작 게임을 통해, 그동안 ‘검은사막’과 함께 보내온 10년을 초석으로 삼아 더욱 빛나는 앞으로의 10년을 만들어나간다는 계획이다.

박상범 기자  ytterbia@gamevu.co.kr

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