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‘Copyright alert’, Tone of S. Korean game industry has changed

As a series of major lawsuits occurred in the South Korean game industry, the tone of the South Korean game industry changed.

In South Korea, until recently, there were many cases of developing games using the systems of successful games from other game companies. For example, famous game companies have successively released new MMORPGs that are very similar to NCSoft's ‘Lineage M’ or ‘Lineage 2M.’

These games were called ‘Lineage Like Games’ in the Korean game industry. (This is the same as calling games similar to ‘Dark Souls’ ‘Soulslike games’.) However, NCSoft, the developer of ‘Lineage’, did not respond in any way to these games.

However, NCSoft filed a lawsuit against Webzen in 2021. NCsoft claimed that the MMORPG ‘R2M’ released by Webzen imitated the content and system of NCsoft’s ‘Lineage M’ and that Webzen infringed on NCsoft’s copyright.

And two years later, last August, the South Korean court ruled in NCSoft's favor. The court did not determine that Webzen infringed on NCSoft's copyright, but determined that Webzen violated the Unfair Competition Prevention Act.

The screen above is ‘Lineage M’, and the screen below is ‘R2M’.

Looking at the ruling, the court ruled that Webzen's 'R2M' has a very similar system to 'Einhasad's Blessing'(If you hunt monsters with Einhasad's blessing, you will gain more experience than usual and the probability of obtaining items also increases.), a system in NCSoft's 'Lineage M'.

The court pointed out that several other elements in ‘R2M’ were also very similar to those in NCSoft’s game. For example, the item collection system, the job card system, and the way to express job cards that the user has not yet obtained.

The screen above is ‘Lineage M’, and the screen below is ‘R2M’.

The court pointed out that the menu and interface of the main screen of ‘R2M’ were also quite similar to NCSoft’s game. For example, it is judged that the locations where character level, HP, MP, buff icons, inventory icon, quest icon, minimap, and skill slots are displayed are almost identical in both games.

The screen above is ‘Lineage M’, and the screen below is ‘R2M’.

In addition, a post was confirmed in an anonymous app in Korea that said there was an instruction to ‘copy another game.’ And when an employee of Webzen was investigated, he stated that ‘some elements from NCSoft’s ‘Lineage M’ were imitated.’

Accordingly, the court determined that Webzen's 'R2M' imitated various systems of NCSoft's 'Lineage M' and that NCSoft suffered economic damage through this. The court determined that this act was against fair commercial practices and constituted an ‘unfair competition act’ as specified in the Unfair Competition Prevention Act. The court said that it made this ruling based on the judgment that if Webzen's actions are not regulated, such inappropriate actions may continue in the gaming industry in the future.

The court sentenced Webzen to discontinue the ‘R2M’ service, stop advertising ‘R2M’, and pay 1 billion KRW in damages to NCSoft. Webzen applied for a provisional injunction to the court to avoid discontinuation of 'R2M' services, and the injunction was accepted. As a result, Webzen can service ‘R2M’ in Korea until the second trial ruling.

The screen above is ‘Lineage 2M’, and the screen below is ‘Archeage War’.

NCSoft filed a lawsuit against XL Games and Kakao Games in last April. The subject of the lawsuit was ‘Archeage War’, developed by XL Games and released in South Korea by Kakao Games. NCSoft claimed that 'Archeage War' infringed on NCSoft's copyright and violated the Unfair Competition Prevention Act.

NCsoft claimed that ‘Archeage War’ imitated various systems and interfaces of NCsoft’s ‘Lineage 2M’. Specifically, it is claimed that the overall game system and interface, including the job system, primary/secondary weapon system, PVP (player versus player) system, item enhancement system, and main screen, are the same or very similar.

NCSoft received a favorable ruling in a lawsuit against Webzen. And the outcome of the second trial of that lawsuit is expected to have a significant impact on the 'Archeage War' lawsuit.

The screen above is ‘Lineage 2M’, and the screen below is ‘Archeage War’.

Developing a game is hard work. 1) If you develop based on another game and create a better game, your efforts and results will be respected. 2) However, there are also games that are made by simply imitating other games. There has not yet been a clear standard to distinguish the former (1) from the latter (2) in the Korean game industry. However, it is expected that the lawsuit between NCSoft and Webzen will create some standards.

Therefore, it has recently been reported that several South Korean game companies are establishing a kind of guideline to ensure that new games can be developed without infringing on other companies' rights. For example, when a game company develops a new MMORPG, they try to develop a game that would not be called a ‘Lineage like game’.

Some game companies are also said to have conducted internal investigations into whether new projects they are developing could pose legal problems. And there are many cases where game companies exclude MMORPGs when preparing new games.

In this way, the tone of the South Korean game industry has changed. When major game companies develop new games, they actively exclude parts that could be legally problematic.

Therefore, it is expected that the likelihood of lawsuits being filed against new games released by major South Korean game companies in the future is very low.

김창훈 기자  changhoon8@gamevu.co.kr

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